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Page revised in July 2009.


Piazza della Rotonda (Book 2) (Map C2) (Day 4) (View C6) (Rione Pigna) and (Rione Sant'Eustachio)


In this page:
 The plate by Giuseppe Vasi
 Today's view
 The Pantheon (S. Maria della Rotonda or S. Maria ad Martyres)
 The Obelisk
 Basilica di Nettuno

The Plate (No. 25)


The Pantheon is the only large monument of ancient Rome which at Vasi's time was well preserved. Its large circular hall (la Rotonda) made it different from the traditional temples which had a small cell, so it was easily converted into a church. During the pontificate of Pope Urban VIII Bernini built the two bell towers, popularly called le orecchie (ears) d'asino (ass), but no other major changes were made to the structure and design of the building.
The view is taken from the green dot in the map below. The two small buildings around the fountain shown in the 1748 map were pulled down at the beginning of the XIXth century. In the description below the plate Vasi made reference to: 1) Panteon di Agrippa o Chiesa di S. Maria della Rotonda; 2) Fontana con Obelisco di Granito di Egitto; 3) Palazzo Crescenzi. 3) is covered in another page. The dotted line in the small map delineates the borders between Rione Sant'Eustachio (left), Rione Colonna (top right quarter) and Rione Pigna (lower right quarter).


Vasi added to this page a small etching showing the quacks and charlatans who used to congregate in Piazza della Rotonda to sell their goods.


Today

View in June 2009

Piazza della Rotonda is usually very crowded, but on an early Sunday morning it offers a quieter view. The bell towers were pulled down in the XIXth century: the fašades of Palazzo Crescenzi and of the adjoining palace were rebuilt a few yards away from the Pantheon; excavations along the left side of the temple led to the discovery of Saepta Julia, a portico built by Julius Caesar.

The Pantheon

(left) Fašade; (right) detail of a column with the heraldic symbol of Pope Alexander VII

The Pantheon was initially erected in 27 BC by Marcus Vipsanius Agrippa, son-in-law of Emperor Augustus, when he was consul for the third time. It was completely rebuilt in AD 123 by Emperor Hadrian, who maintained the old inscription celebrating Agrippa; he was personally involved in the design of the temple. It was restored in 202 by Emperor Septimius Severus. The temple stood on a high podium, whereas today it is at a level which is lower than the rest of the square and this makes it less imposing. It was dedicated to all the gods; it was converted into a church in 608.
Three columns on the left side fell and were replaced by Pope Urban VIII and Pope Alexander VII, with columns found near S. Luigi dei Francesi and which belonged to baths built by Emperor Alexander Severus. This explains their different colour (pink rather than grey) and capitals.

The dome

The dome of the Pantheon is larger than that of St. Peter's or that of Hagia Sophia in Constantinople, yet because it is not supported by a high drum it does not fully convey the sense of its dimension. The shape of the main hall is a cylinder covered by a half of a sphere; the height of the cylinder is equal to the radius of the sphere. The dome was covered with gilded bronze tiles; these were removed and shipped to Constantinople at the request of Byzantine Emperor Constans II.

Interior of the dome

The technique used for the construction of the dome is different from that used by Filippo Brunelleschi in
S. Maria del Fiore in Florence, the first large Renaissance dome. In the latter the weight of a heavy lantern enhances the strength of the structure, whereas Roman engineers lightened as much as possible the dome of the Pantheon; not only its thickness progressively decreases, but the materials used in the upper part of the dome were lighter; its final section is a conglomerate of mortar and porous volcanic rocks. The decrease in thickness has the effect that while the interior of the ceiling is spherical, its exterior is slightly "flattened". Light comes from the oculus, a large circular opening at the top of the dome and there are no windows in the supporting walls in order not to weaken them.

Original decoration

The interior underwent many changes meant to give it an appearance more appropriate for a church; in particular in 1747 the original decoration was replaced by stuccoes; part of it has been restored; many coloured marbles were used for it and in particular porphyry; the windows gave light to a corridor in the circular walls.

(left) 1270 inscription celebrating the construction of a bell tower (at the centre of the fašade); (centre) restoration by Pope Leo X; (right) restorations by Pope Urban VIII (above) and Pope Pius IX (below)

Read Lord Byron's verses dedicated to this site. Learn more about the inscription. Dan Brown set here an episode of his novel Angels and Demons; read some remarks on it.
You may wish to see the building as it appeared in a 1588 Guide to Rome.

The Obelisk

Views of the fountain and of the obelisk

The basin of the fountain was designed in 1575 by Giacomo della Porta for Pope Gregory XIII. In 1711, during the pontificate of Pope Clement XI, Filippo Barigioni completed the fountain by adding the obelisk (to see all the obelisks of Rome click here). This stood opposite S. Macuto and it was dedicated to Pharaoh Ramesses II. A reminder of Bernini's Fontana dei Quattro Fiumi is the snake you can see in the image below and in the background of this page. The dolphins and the snake are a work by Vincenzo Felici.

Students testing their drawing skills

Basilica di Nettuno

Basilica di Nettuno

The northern wall of a large basilica dedicated to Neptune is visible at the back of the Pantheon: the decoration is based on dolphins, tridents and shells and it is a clear reference to the god. It was built in 25 BC by Agrippa to celebrate his naval victory at Actium: it was not a temple, but a hall for meetings and it was located between the Pantheon and the nearby baths also built by Agrippa. The construction of so many important buildings in this low part of Rome, which was almost surrounded by the Tiber, is an indication that the Romans had found ways to minimize the impact of floods by proper maintenance of the river bed and effective sewerage.

Excerpts from Giuseppe Vasi 1761 Itinerary related to this page:


Piazza della Rotonda
Dalla rotonditÓ del celebre Panteon prese il nome questa piazza, che li fa ornamento. Gregorio XIII. vi eresse il fonte, che le sta in mezzo, e Clemente XI. vi drizz˛ l'obelisco con disegno di Filippo Barigioni. Si fa in questa un continuo mercato di ogni sorta di viveri, specialmente di uccellami, e cacciagioni.
Panteon, o chiesa di s. Maria ad Martyres
Questo maraviglioso tempio, secondo il sentimento comune, di sicuro non si sa da chi fosse eretto; ma da Marco Agrippa genero di Augusto li fu aggiunto il portico, e si disse Panteon, perchŔ era dedicato a tutti li Dei immaginati da' Gentili. Nella parte superiore, ch'Ŕ quella, che in oggi Ŕ cangiata in chiesa, erano collocate le statue delli Dei celesti, e nel basso i terrestri, stando in mezzo quella di Cibele; Ŕ nella parte di sotto, che ora Ŕ coperta dal pavimento, erano distribuite le statue delli dei penati. E' molto probabile, che questo tempio, essendo nel pi¨ basso del campo Marzio, fosse stato eretto nel sito della palude Capreja, appresso a cui fu ucciso, e nascoso Romolo, e perci˛ dai Romani tenuto con grande superstizione, dedicaronlo a tutti li Dei, quasi per farseli protettori nelle loro imprese, e nella loro sicurezza.
Bonifazio IV. per cancellare quelle scioccherie, e sozze superstizioni, l'an. 607. purgatolo d'ogni falsitÓ gentilesca, consagrollo al vero Iddio in onore della ss. Vergine, e di tutti i santi Martiri; perci˛ fece trasportare da varj cimiteri 18. carri di ossa di ss. Martiri, e fecele collocare sotto l'altare maggiore; onde fu detto s. Maria ad Martyres; e poi da Gregorio IV. fu disteso universalmente a tutti i Santi l'anno 830. e per˛ quivi fu posto il Volto santo ritratto del nostro Salvatore, quando da Costantinopoli fu portato in Roma; e molta terra de' luoghi santi di Gerusalemme fu collocata nella cappella di san Giuseppe. Furono concedute alla visita di questo tempio molte indulgenze, specialmente dal Pont. Paolo III. il quale grazi˛ la detta cappella di tutte le indulgenze, che si acquistano visitando i luoghi santi di Gerusalemme, ed Alessandro VII. le accord˛ anche per modo di suffragio alle Anime del Purgatorio.
Molto ricco dovette essere questo tempio, mentre si legge, che non solo di fuori, ma ancora di dentro era ornato di grosse lamine di argento, delle quali rest˛ spogliato non solo per i fulmini, come alcun crede, ma altresý da Costanzo nipote di Eraclio l'anno 636. il quale port˛ via anco le statue, ed altri preziosi ornamenti. Quindi per le molte rovine e desolazioni di Roma essendo rimase miserabilmente privo di ogni ornamento, anzi devastato, e ricoperto sino alla soglia e basi, con parte delle colonne del portico, tanto che si scendeva nel tempio per alcuni gradini.
Eugenio IV. ristaur˛ la gran volta, che minacciava rovina; ed Alessandro VII. dopo aver fatto abbassare la piazza e scoprire tutto il portico sino al suo antico piantato, come ora si vede, fece rimettere le due smisurate colonne di granito,che mancavano dalla parte verso la Minerva, servendosi di alcune, benchŔ non intiere, giÓ trovate sotterra vicino la chiesa di s. Luigi de' Francesi, ed ancora fece ristaurare tutto l'interno del tempio colla direzione di Fra Giuseppe Paglia. Clemente IX. fece chiudere il detto portico con magnifiche cancellate di ferro, e Clemente XI. rinnov˛ la tribuna, e vi colloc˛ la miracolosa immagine della ss. Vergine.
E ora questo tempio ornato di pitture, statue, e busti di marmo. La statua di s. Giuseppe fu fatta da Vincenzo Fiorentino, le pitture laterali sono del Cozza, il Dio Padre di Gio. Peruzzini; il transito di s. Giuseppe Ŕ di Gio: Antonio Caroti; la Presentazione, di Gio. Batista Greppi, la testa di Taddeo Zuccheri in marmo, Ŕ di Federigo suo fratello minore, e quella di Flamminio Vacca se la fece da se stesso. Sonovi ancora intorno al gran tempio le memorie di Pierin del Vaga, e di Giovanni da Udine, che rimesse in uso la maniera di dipingere le grottesche, fatte con lavoro del Mochi. Carlo Maratta per opera del Nardini vi pose ancora il busto di Annibale Caracci, e quello del celebre Raffaello da Urbino, il cui epitaffio fu composto da Monsig. della Casa, ed il distico dal Bembo del seguente tenore:
Ille hic est Raphael, timuit quo sopite vinci
Rerum magna Parens, et moriente mori.
Sono poi negli antichi tabernacoli ornati di preziose colonne varie statue di marmo, fatte da diversi sommi Pontefici in onore di quei Santi, che rappresentano, fra le quali evvi la ss. Vergine scolpita dal Lorenzetti, e nelle cappelle varj quadri. Sino al Pontificato di Urbano VIII. eranvi rimasti nel portico le travi tutte di metallo molto grosse, delle quali ne fu fatta la confessione sopra i corpi di s. Pietro e di san Paolo, e la mirabile cattedra nell'altare maggiore del Tempio Vaticano, ed ancora ne furono formati vari pezzi di artiglieria per Castel s. Angelo. Nel nicchione destro del medesimo portico era la maravigliosa urna di porfido, che ora si vede in s. Gio: Laterano nel deposito di Clem. XII. Finalmente poi Ŕ stata ripulita la volta, le colonne, e riattata la gran porta di metallo per ordine di Bened. XIV.

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